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Benarés

Benarés

En el margen occidental del río Ganges se alza una ciudad de más de un millón de habitantes mal llamada por los colonizadores ingleses Benarés y conocida por los indios como Vanarasi.

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Esta ciudad es un ombligo espiritual universal mecido por las aguas de un río sagrado y que proporciona al viajero una de las experiencias más intensas que pueda vivir en tierras indias.

¿Hacia donde mirar en Vanarasi? Podemos quedar hipnotizados por el juego del sol poniente en la pelambrerade una manada de monos que aquí campan con los mismos derechos que las personas. Acaso prefiramos contemplar la delicadeza de los benareses al dejar caer al Ganges pequeñas coronas de flores adornadas con una vela encendida, las malhas. Y -¿por qué no?- compartamos el ritual de fumar hierbas sagradas con algún Shadu de rastas kilométricas.

Benarés tiene algo así como siete mil años y debe su nombre a su ubicación entre los ríos Varuna y Assi –este último ya no existe-, a 764 kilómetros al este de Delhi. La parte más vieja de esta ciudad del Uttar Pradesh aún mantiene su vitalidad en el barrio de Godowlia, de calles estrechas y serpenteantes, y formado por pequeñas casas de barro y piedra.

En Godowlia –y en el resto de la ciudad- la vida se hace en la calle, que resulta ser una prolongación natural del hogar (por lo natural muy estrecho y superpoblado). Aquí lossentidos se disparan, los olores se mezclan en combinaciones alucinantes, al paso de una bicicleta sigue el andar pausado de un cebú, de cabras o de un mono en busca de restos de frutas, los mantras religiosos y el tintineo de las campanillas se enreda con el vocerío de mercaderes mientras la música de instrumentistas ambulantes sale de los rincones más insospechados.

Quizá la imagen más conocida de Vanarasi son sus ghats, escalinatas de piedra que se sumergen en las aguas del Ganges y que ofrecen uno de los espectáculos más asombrosos de Asia. Hay más de un centenar a lo largo deBenarés, combinadas con palacios y templos, y son utilizadas por los benareses para dialogar con sus dioses. Su origen data del siglo XVIII y en ellas se realizan rituales de religiones diversas y motivados por las más variadas intenciones, desde el matrimonio, hasta la despedida de un familiar recién fallecido que está siendo cremado en el sagrado Ganga.

El mejor momento para disfrutar de esta fachada fluvial de la ciudad es al amanecer, cuando el sol va iluminando poco a poco a los creyentes que se van acercando para realizar su baño ritual. El murmullo de la gente, las campanas de los templos sonando y el lento despertar de la ciudad completan el impresionante devenir del amanecer de Vanarasi.

En torno a los ghats es frecuente encontrar gente dedicada a los más variados menesteres, desde vendedores de malhas, hasta masajistas y barberos, que ofrecen sus servicios a módicos precios para quien desee ponerse en sus manos.

Benarés es uno de los destinos principales de peregrinos del todo el país. A sus aguas sagradas llegan para purificarse, principalmente, los hindúes, aunque la ciudad cuenta también con un elevado número de practicantes de otras religiones, como budistas, musulmanes, católicos, sijs, jainistas, zoroastros o judíos.

Benarés ofrece un número extraordinario de atracciones turísticas que van desde remontar las aguas del Ganges en bote –permitiendo contemplar desde la perspectiva del río la ciudad santa- hasta la visita a Sarnath, el lugar donde Buda realizó su primera prédica y en el que el emperador Asoka erigió varias torres conmemorativas en torno al 250 antes de Cristo. Las impresionantes ruinas de este enclave se hallan a sólo 10 kilómetros de Varanasi.


 

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